viernes, 2 de diciembre de 2011

Historia del uso de plantas medicinales

Las plantas medicinales y las alimenticias, han seguido al hombre y a los animales por todas partes del mundo, donde las relaciones de suelo y clima permitan la propagación de estas, todo esto ha ocurrido desde la creación del mundo.

No se sabe con exactitud quien utilizó las plantas por primera vez, pero alguien y muchos pueblos diferentes descubrieron en los primeros inicios de la historia que algunas plantas son buenas para comer y otras tienen propiedades curativas.

La búsqueda de remedios fue algo que se dio en todas las culturas a la vez, fruto del deseo del hombre de sanar, por cuestión mágica-religiosa o de algún preparado que le proporcionara una mayor felicidad temporal. La mayoría de las veces los descubrimientos fueron resultados en la búsqueda de nuevos alimentos.

Los antepasados tuvieron que utilizar sus propios cuerpos para comprobar si las nuevas especies eran comestibles lo que les llevaba a descubrir que muchas de ellas eran adecuadas como alimento; otras eran venenosas y otras producían efectos distintos en su cuerpo: aumentaban el sudor, les hacían defecar con mayor facilidad, les eliminaban el dolor de la articulación que hasta el momento les había producido mucho malestar, entre otras reacciones. (8)

El descubrimiento de muchas plantas medicinales fueron casualidades del destino. La historia habla de un soldado español el cual descubrió por accidente que la quinina, componente principal de la cinchona, podía curar las fiebres intermitentes: al parecer el soldado que tenía en ese momento una alta temperatura corporal causada por una enfermedad, bebió de un charco donde había caído una rama de este árbol y que, al despertar, la fiebre había cesado. Fuera como fuese el hombre empezaba a comprender las propiedades medicinales de las plantas. (7)

Para los pueblos primitivos debió ser un misterio el por qué y cómo, una determinada planta tenia propiedades curativas. Es por esto que muchas personas se interesaron y obtuvieron un interés especial en las cualidades curativas de las plantas y poco a poco fueron adquiriendo una cierta experiencia sobre el tema, por consiguiente fuero personas que consiguieron ocupar un lugar importante en la sociedad.

Los primeros herbolarios fueron personas experimentadas en el tema de las plantas y sus aplicaciones tanto medicinales, culinarias y en la preparación de tintes, perfumes y cosméticos. En la prehistoria, los humanos probablemente observaban las costumbre de los animales y empezaron a manipular las plantas medicinales (perros y gatos utilizan la grama para purgarse; es muy frecuente encontrar tomillo en los nidos de los insectos por su poder desinfectante). (5)

Las ovejas comen plantas "medicinales" cuando sufren parasitosis internas

Muchos de los pueblos primitivos atribuían sus efectos curativos a la intervención de uno de sus dioses. Por esta razón, los "médicos" primitivos quedaron asociados al conjunto de estructuras de las creencias religiosas de sus pueblos y la utilización de todo aquello que sus dioses les brindaban, por ellos tenían gran respeto a la naturaleza y sus usos. (1)

Los conocimientos sobre las plantas medicinales, antes del nacimiento de la escritura, se realizaban oralmente. Se sabe que el primer texto escrito sobre el uso de plantas medicinales tiene unos 4000 años de antigüedad y aparece en una tablilla de arcilla en la cultura de los Sumerios, un antiguo pueblo que vivía al sur de los ríos Éufrates y Tigris, lo que equivaldría al actual Iraq. (6)

Las materias médicas de la antigua civilización egipcia y su experiencia en las ciencias de curar, se dieron a conocer gracias a los papiros hieráticos. El más valioso de ellos es el de Smith (primera mitad del siglo XVII a.C.), copia de otro más antiguo (2980-2700 a.C.), denominado papiro quirúrgico Edwin Smith. (1)

Papiro quirúrgico Edwin Smith

Por su parte, en el papiro de Ebers, que se remonta a más de 1500 años a.C., existen multitud de fórmulas que le dan aspecto de ser una codificación de las mismas, o sea una recopilación de documentos desaparecidos de fechas mucho más anteriores. En ellas se encuentran mencionados simples vegetales como el cólquico, la escila, la genciana y productos de naturaleza inorgánica como las sales de plomo y de cobre. (2)

Papiro de Ebers

Entre las formas farmacéuticas figuran cataplasmas, con harinas de dátiles, de trigo, salvado, etc.; ungüentos con grasas que hoy parecerían extravagantes, de león, hipopótamo, serpiente, cocodrilo, y ciertos preparados como los aceites de opio y de castor. Para los embalsamamientos se mencionan el cloruro y el carbonato sódico. Otros textos hieráticos, también próximos en el tiempo al de Smith, son el papiro ginecológico de Kahun y Gurob. Existen otros escritos o recetarios, pero que simplemente constituyen colecciones de recetas que los alumnos copiaban en las escuelas de medicina. (3)

Durante la Edad Media el estudio de las plantas medicinales estaba en manos de los monjes que en sus monasterios, plantaban y experimentaban sobre las especies descritas en los textos clásicos.

Monje junto a una planta de sábila

Aparte de esta tradición europea se ha de mencionar la importancia del cultivo y uso de plantas medicinales en el Nuevo Mundo. Cuando los colonizadores europeos llegaron a América se quedaron fascinados por los conocimientos que poseían los nativos del uso medicinal de las plantas. (5)

Chaman

Estos conocimientos estaban en manos de los chamanes que eran los que tenían el poder de utilizar la magia y las plantas medicinales para curar las enfermedades. Fueron muchas las expediciones posteriores de botánicos y herbalistas que buscaban en estos sacerdotes un mayor conocimiento de las propiedades curativas de las plantas.

La mezcla de magia y religión, necesidad y casualidad, de ensayo y error, el paso de las diferentes culturas ha creado todo un conocimiento de remedios vegetales que ha constituido la base de la medicina moderna. Es un patrimonio que no se le debe atribuir a ninguna cultura en particular sino al hombre en su totalidad y que nos corresponde a todos conocer y salvaguardar.(4)

El interés público y científico en occidente, en la utilización de la medicina natural tradicional, hace que el número de investigaciones que se realizan en este campo haya aumentado poco a poco en los últimos años.

Para los abuelos costarricenses era esencial poseer en sus hogares, diferentes hierbas, las cuales eran utilizadas con fines medicinales, culinarios o para cualquier otro uso casero. La mayoría se cultivaban en los jardines, las más difíciles se podían conseguir en las montañas o en viveros. En la actualidad los supermercados de barrio suministran la mayoría de nuestras necesidades, incluso hierbas frescas con aromas estupendos. Las plantas medicinales son verdaderos laboratorios vegetales, pues contienen ciertas sustancias que actúan sobre el organismo humano. Entre estas sustancias están: antibióticos, azúcares, grasas, proteínas, mucílagos, resinas, vitaminas, aceites esenciales, almidones y minerales, entre otros. (3)

Las sustancias anteriores poseen los llamados principios activos que presentan acciones específicas sobre el organismo y actúan en determinadas funciones fisiológicas, esas reacciones son los efectos terapéuticos que intervienen en los diferentes sistemas del cuerpo humano, y especialmente en las partes afectadas.

La gran ventaja de la medicina natural se encuentra en que las sustancias activas no son compuestos químicos aislados sino que presentan un equilibrio fisiológico que resulta más asimilable por el organismo que los medicamentos químicos que poseen efectos secundarios y que en la mayoría de los casos son dañinos.

Referencias

  1. Rodriguez, H. 2011. La utilidad de las plantas medicinales en Costa Rica. Editorial Universidad Nacional, Costa Rica. (P. 12-19)
  2. Cátedra farmacobotánica. Historia de las plantas medicinales. Visitado 29/9/2011. Disponible: http://www.fcn.unp.edu.ar/farmacobotanica/archivos/practicos/Prac01-%20Historia%20de%20las%20plantas%20medicinales.pdf
  3. Las plantas medicinales de América. Visitado: 5/10/2011. Disponible: http://www.plantasmedicinales.com.mx/herbolaria.html
  4. Herbolaria. Historia de herbolaria. Visitado: 5/10/2011. Disponible: http://www.slideshare.net/ivanlink/historia-de-medicina-herbolaria
  5. ¿Cuáles son los orígenes de la herbolaria? Visitado: 6/10/2011. Disponible: http://www.slideshare.net/valedelasierra/cules-son-los-orgenes-de-la-herbolaria
  6. Medicina prehispanica y colonial mexicana. Visitado: 15/10/2011. Disponible: http://www.slideshare.net/CarlosDanielAguilar/medicina-prehispanica-y-colonial-mexicana
  7. Depósito de documentos de la FAO. Evaluación de los productos forestales no madereros. Visitado: 15/10/2011. Disponible: http://www.fao.org/docrep/007/ae159s/AE159S03.htm
  8. Historia de las plantas medicinales. Visitado: 20/11/2011. Disponible: http://www.botanical-online.com/medicinalesprincipioshistoria.htm

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